電腦病毒遇上滅絕師太?

  不知大家是否想過,為甚麼你看電視機的時候,梁朝偉的動作不會愈來愈慢,慢到最後當機,因為電視機中了病毒(不是梁朝偉中病毒!);然後當你聽著周傑倫的歌曲,周傑倫不會因為音響中了病毒,唱到一半罵你粗口。

  但是大家使用電腦時,就要面對電腦愈來愈慢的困擾,或瀏覽網頁時不停彈出視窗的驚惶失措,幸好大家已經麻目的活在一定要裝防毒軟體的世界裡,可是大家並沒有想過為甚麼電視機可以不必安裝防毒軟體。

  電腦病毒基本上有幾個主要來源, Continue Reading

要命的系統升級

  本文的系統指的是企業裏的商業系統,不是個體戶用的軟件工具,因為個體戶的軟件升級純粹是自己家的事,而企業裏多用戶的系統升級卻是牽一髮而動全身,尤其是ERP更是要命。如果遇到更動較大的升級,往往需要把整個過程當作一個項目來管理,有者甚至有個項目經理(Project Manager)來帶領,而且各部門間也需要有定期的會議,檢查各部門的進度。

  話說回來,為甚麼系統總是要升級呢?原因一般只有三個,一是原有的系統問題多,有些臭蟲(bug)需要下個版本才能根除。二則是新版本有許多好用的功能,升級之後能夠提高日常運作效率,最後則是,軟件商已經宣布不再支援舊版本了,有問題的話,他們不負責,所以為了安全起見,非升級不可。 Continue Reading

IT部門即將消失

  本文所謂的IT部門指的是中小型企業裏的IT部門。一般上,現代中小型企業里存在著三個沒賺錢的部門,那就是財務、人事和IT部門。這三個部門雖然沒有為公司帶來收益,可是卻是公司運作上不可缺的部份。因此這類部門必須效率高、所謂效率高,就是人手少,做事多,可以用微軟的一句廣告詞來概括,Do more with Less。

  一年初始,全球經濟處於寒冬之際,此時此刻寫這種題目讓我感到有點過意不去。不過如果是必然會發生的事,早知道可以早點做準備也未嘗不是一件好事。所以讀《關於電腦》就有這個好處,就算是壞事,也比別人知道得早一些。

  在這個IT愈來愈吃重的時代,沒有用電腦的中小型企業可以說是奇跡。既然如此,IT部門又怎麼會消失呢?一家公司如果有IT部門的話,那麼公司裏至少有好幾臺服務器,有一個不是很簡單的局域網,一個防火墻和好幾個軟件系統。有如此複雜的IT基建(IT Infrastructure)又不想養一個團隊來維護的話,那該怎麼辦呢?傳統的方法叫外包(Outsourcing),可是中小型企業的基建有時候不大也不小,高不成低不就,手頭上的流動資金也有限,再加上業務不夠規格化,外包很多時候是不可行的。

  可是 Continue Reading

夢想在雲端

  想象一下,如果有一天,當你發覺你的電腦已經病入膏亡而需要重新安裝操作系統時,你只需把Recovery Disk放入光碟機裏,讓自動程序把操作系統恢復,大約20分鐘後,你馬上就可以繼續工作,不需要擔心的資料消失,也不需要重新安裝任何軟件,因為你的軟件都在一個摸不著、看不到網絡裏。這就是我作為一個電腦使用者的夢想。

 

  cloud1再現象一下,如果有一天,你的手提電腦弄丟了,可是你有急事要用電腦辦完,於是你向朋友借了電腦,連上網絡,你的原先電腦裏的一切,從設置、資料到軟件,一一都在游覽器裏一覽無遺。這是我的夢想,這個夢想是否遠在天邊呢?抑或答案就在天空裏的雲端?

  我相信不少人問過一個問題,那就是為何家中的使用電腦不能像家中的其他電器如洗衣機、電視機和電冰箱那樣單純,我們不需要那麼多的學習,不需要升級,不需要補丁,不必害怕中毒,不會愈來愈慢,使用電視機或電冰箱的人也不需要常常致電給比較懂電視機或電冰箱的親朋戚友求助,為甚麼電腦的奇難雜症總是多不勝數,既防不勝防也煩不勝煩。

  到底電腦和其他電器主要的不同點是甚麼呢?電腦到底是不是一種還處於過渡階段的原始電器呢?其實不是的。電腦和其他電器不同的地方就是它是一個多功能的信息工具。電腦的功能決定於安裝在內的軟件,我們可以用電腦來看電影、聽音樂、寫文章、做帳、玩游戲、交友、編輯圖片等等的工作,基本上我們可以說電腦的功能是無限的,只要有人能夠制造出有關軟件,電腦就能完成某些工作。還有電腦裏可儲存各式各類的資料,這些軟件和資料都算是信息的一種,於是世界上人人的電腦都儲存著不同的信息,也就是說每一台電腦都不同,你不能和我交換電腦之後就能馬上繼續工作如常。因此電腦不能像其他電器一樣的那樣單純,電視機只能播映電視節目而不能洗衣服。因此,只要是同一個型號的電視機,它們的功能絕對完全一樣,所以只要同一型號的電視機,你的電視機和我的電視機是沒有分別的。

  就這樣,我們的電腦變成如此複雜,複雜的結果是我們必須花很多不該花的時間來維護電腦,備份資料就是維護的其中一種。因此如果我們想使用電腦如使用其他電器那樣單純的話,那麼我們只好把電腦裏的信息抽離電腦,讓我們的電腦變成一個只能看到信息的窗口,這樣的話,如果電腦壞了,你只要換另一個窗口也可以看到你原先的所有信息,這就是我的夢想了。

  要達到這個的目標需要有各種各樣的網絡應用來代替軟件和非常大的網絡硬碟空間,而這種網絡應用必須如谷歌的產品那樣,不只容量大,而且在幾千萬用戶同時使用下仍能運算如飛。前者只要有錢就可以買都硬碟空間,後者則是一個高難度的技術了。因為這就不是一個傳統網絡程序可以輕易做到的,我們知道谷歌當年能以快速和準確搜索躥紅,可是很多人知道谷歌的Page Rank而不知谷歌的雲端運算和他們獨家開發的Big Table。

  所謂的雲端(Cloud Computing)是個十分複雜的技術,有興趣知道更多的讀者,我建議先去讀蔡學鏞的《漫談雲端運算》。讓我把電腦的能力比喻成體育運動,我們一般用的電腦或公司的服務器(伺服器, Server)就像羽球單打,用一己之力應付對手。而雲端運算就像足球隊,用十人(當然雲端可有上千萬個電腦)之力以圖攻破龍門,而且十人之中萬一有其中一人受傷的話,馬上換上另一人,整個團隊的攻擊力依然不減,而且如果兩隊實力相當的話,人數愈多就代表攻擊力愈強了,當然足球隊是人,人人實力不同,電腦是機器,個個能力一致,只是一個比喻而已。因此雲端運算就是不再讓電腦再單打獨鬥,而是讓電腦組成一個團隊,隊員愈多,能力愈強(容量愈大,運算愈快)。因此如果有一天人們都把信息從各自電腦裏抽離而轉到網路上的話,那麼這個網絡架構非雲端莫屬。

  最後,我想說的是,我們現在可能擔心自己的信息在雲端裏遺失或泄露,這是正常的現象。當世界上剛開始有銀行時,很多人都質疑銀行是否能夠會把我們的錢財弄丟或泄露我們存款的數目。可是到了今時今日,已經不會再有人把自己的錢藏在枕頭底下了。這是不是歷史的必然,電腦科技一日千里,再過一兩年就知道了。

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Google-SalesForce联盟?
SaaS可行吗?
软件之死

Google-SalesForce联盟?

似乎所有关心Google的人们都正在关注Google与Salesforce的洽谈,看看他们两家能不能结为亲家,又或者两家变成一家。不管洽谈的结果如何,他们已经开始合作了。

google_salesforce.png

湊巧的是,我曾在『SaaS可行吗』一文中同时提及这两家公司,原因无他,因为他们可称为SaaS的表率。如今两家正式会谈,意义不可谓不深远。

以其说软件由套装商品演化成服务,倒不如说人类的生活作息因互联网出现而对软件的要求改变了。这种改变的结果是,我们希望所用的软件是生存在互联网上的,因此它应该是无处不在,无时不有的。不管在家里,办公室,咖啡厅,飞机场它都可以随传随到。这肯定是下一代人对软件的基本要求。

Google SalesForce合作的第一步也没什么特别之处,基本上,它只是让通过Google Adword来到你的网站时,客户能够直接把资料输入后转成Salesforce里的客户资料。说白了也只是一个简单的系统整合(System Integration)而已。当然我们不能否认系统整合带来的效率有时候是超出想像之外的。

我们不难想象,Google与SalesForce CRM的合作空间还是很大的,比如说,SalesForce可以结合强大的Gmail做系统化的客户通讯分析,用Gtalk与客户作及时联系并把通话内容收藏以供往后分析或整理。当然我们不能忽略Google那个无所不搜的搜索引擎,只要是存在的资料,没有找不到的道理。这样发展下去,SalesForce的CRM必如虎添翼,把传统的CRM如Siebel、Peoplesoft抛得远远的,并可能从此沦为古董。

Google当然不会做没有钱赚的事,除了Adword与SalesForce的初步整合之外,Salesforce的用户将是Gmail,Gtalk, Google Search的用户,眼球因此增加了,经济效益当然随着来,当然我们不能排除SalesForce的用户介面会出现Google Adword的可能。这将是商业软件与媒体的结合的时代的到来,不要忘了Google根本上就是媒体。

这么说来,如果越多如SalesForce的SaaS公司与Google合作就代表了Google的网络的扩大,对Google的业务扩展有利无害。因此Google开发了许许多多的API让大众使用,因为这对网络应用的发展十分有利,它大大的降低了网络应用的开发门槛。我们可以看出,Google要打造的是一个网络软件的平台,一个可让编程员能够轻易的开发出各种软件服务的平台,虽然网络不能像电脑一样有一个操作系统,可是Google要建立的平台却有操作系统API的特质。举个简单的例子,我们在视窗上开发软件,我们都不需要去画按钮(button),checkbox,menu的零件的模样,只要用视窗上的API就可以了。在网络上,如果我们要写一个RSS Feed或Ajax引擎,不需要慢慢摸索或从零做起,只要随手在Google众多API里找出一个合适的就行了。

微软多年来用它的视窗建立了软件业的生态系统,应该是时候轮到Google了。

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软件之死

rip.png清明节快到了,这是一个华人祭拜祖先的节日。可是有没有想过未来的清明节,所有软件工程师也可以一同祭拜死去的软件呢?这话怎么说呢?因为有人预言软件命不长矣。

出此言者乃当今SaaS(Software as a service)的代表人物之一,也就是Salesforce.com的创办人兼CEO – Marc Benioff。他说,不久的将来,企业将不需要花钱从软件商购买一张存有软件的CD-ROM,不需要安装软件,不需要考虑升不升级,不需要自己维护数据库,也不需要担心有一天软件被淘汰掉而要购买新的软件等等。因为SaaS的时代已经到来,如Google,e-Bay,Yahoo及他的Salesforce等的软件服务公司将大行其道,成为软件业的主流,而套装软件(Packaged Software)将与世长辞。

我曾在《SaaS可行吗?》一文中初步探讨了SaaS的可行性和所面对挑战。这一次,让我们从企业用户的角度来探讨此事。首先,让我们把探讨的范围缩小,只谈商业系统(Business Applications)如客户关系管理(CRM),供应链系统(SCM),企业管理系统(ERP),人事(HR/Payroll),会计财务(Accounting & Financial)等系统。

二十一世纪的今天,企业早已意识到电脑化所带来的种种好处,可是购买软件到底还是一件伤脑筋的事,就连筛选软件也是一门学问,选错了软件有时候如女生嫁错郎,对企业的不良影响可能不是一两年就能够恢复过来的。而且,买错了软件产品没有所谓的退货,因为你只是购买使用版权(license to use)而不是拥有该软件,因此不只不能退货,就连转让也不行。想象一下,如果花了一百万块钱上了一套系统,一年后发觉该软件不适合使用,那么那一百万该怎么办?如果那笔钱是花去买洋房,买生产线的机器又或者去买艘游艇,有一天后悔了还可以脱手转让。这就是购买套装软件的一般现象。可是如果软件以服务的形式存在,这个问题似乎就不存在了,因为你付出的金钱只是购买一段期限内的服务,这期限可能是一个月或者一年。如果觉得服务差强人意,那么只要中止服务即可。对企业而言,这是减低风险的做法。

提到“风险”这个词,一定会有人提出SaaS也有本身的“风险”,因为SaaS的运作方式就是让整个系统的管理交给供应商,难道这又何尝没有“风险”了吗?“风险”当然还是有的,可是这个“风险”本来就存在的。难道一个系统让公司内部的MIS管理就没有风险吗?如果MIS能够把服务器等硬件维护得好,难道其他供应商做不到吗?除此之外,企业还可以和供应商签订服务水平和约(Service Level Agreement),这一点,企业就没办法和内部的MIS签了,有时候管理供应商比管理员工来得容易。再说,近几年来信息外包(IT Outsourcing)也受到了许多大企业的欢迎,SaaS其实就是软件系统的外包。当然我并没有说管理供应商是件容易的事,虽然说供应商必须对系统的运作负上全部责任,可是万一有什么三长两短,对作为客户方也是不利的。因此企业虽然把信息业务外包了,可是还必须拥有能够管理IT供应商的人才。

还有另一类的风险,那就是数据的保安和信任,一个实施得好的商业系统其实就是一个主宰公司日常运作机器,所有员工都必须“遵守”系统的指示行事,而系统内部的信息更是公司的命脉,它简直就是维持公司生命的血液。而且那些如客户资料,价格和成本等资料如果落到竞争者或客户手上简直就是一场大灾难。

关于托管服务的信任度,我也曾在《SaaS可行吗?》一文提及,只要和约签得好,基本上就有保障了。当然要弄好和约也不容易,因此现在也很流行所谓的合约管理(Contracts Management)。再说,难道企业那些机密数据在MIS手上就一定很安全吗?其实也没人说得准,唯一的保障也不过是一纸保密协议(Non-Disclosure Agreement)而已。因此信用度的风险依旧,差别其实不会很大。

虽然我不懂经济学,可是有人说除了犯法的生意外,世上很少生意是永远高利润的,我觉得也是如此。因为高利润的生意必定会吸引更多商家投入其中,当竞争越来越激烈后,利润必定降低,供与求之间会达到一个平衡点。软件业还是相当年轻的行业,只有几十年的历史,最初时,高素质的软件十分难求,由于洛阳纸贵,因此没有大资金的企业别想要买软件。后来,随着软件开发技术普及化,软件业的门槛越来越低,竞争也逐渐激烈,因此软件的价格也随着降低,这也是为什么软件是《從不漲價的商品》。电脑硬件业也有类似的情况,在个人电脑时代来临之前,IBM卖大型主机(mainframe)而成为全美最赚钱的公司,虽然大型主机至今仍然活得好好的,可是它早已不是主流的服务器了,如果大型主机仍然是服务器的主流,能够电脑化的企业一定寥寥无几。

软件业也是如此,公司要上一套企业管理系统(ERP)的花费常常是几百万马币。而且这只是包含了系统的使用版权费(software license)和实施费(Implementation fee),并不包含每年所需付的系统维护和支援费(support and maintenance)。我也曾听说SAP的系统顾问(consultant)若搭飞机到国外公干时都是乘坐商务仓的,而且飞机票是由客户支付的。可想而知,企业界都必须付出大量的金钱去实施一部商业系统,因此,多年来一般企业“愿意支付”的价钱和软件商“愿意出售”的价钱之间有一段巨大的距离。这是因为企业界认为付出的金钱无法得到应有报酬,而且,很多时候企业可能只应用了系统的一小部份,根本无法充分的利用昂贵且功能强大的软件。

软件商其实也有苦衷,价钱卖得不高又养不起程式员,没有好的程式员,要怎么搞好软件呢?因此价格距离的问题多年来都不太能够解决。而且,不是软件商不想降低价格去迎合企业的需求,而是有心无力。

世界上没有那么多家微软,甲骨文(oracle),或SAP,卖软件要有广大的销售渠道和市场,img80_plat_why3.gif因为客户不会三两天向你购买软件一次。如果只是锁定一个固定的区域或一个国家,一个月卖不出多少套软件,公司能不能生存下去都成问题。因此软件商开始觉得卖服务有时候比卖产品好,因为服务天天有得卖,每个月有钱可收,这样公司的资金流(Cash Flow)反而比较有保障,而且也比较容易做规划。

购买套装软件还有另一项成本,因为企业要实施一套商业系统,免不了要投资一些硬件设备,要有服务器,有了服务器还要有操作系统,数据软件等,几万块钱的投资其实也只属一般,可是这只是一次性投资,不算什么。更大的投资在于维护该系统的运作,首先要有能力的MIS人员,除了支付薪水之外还有各类福利,而且每年也要调薪一次。如果系统用得好,以后还要升级硬件和软件,种种费用常常是公司里的财务部门所无法理解的。而SaaS让企业免去了以上投资,只要网路稳定,把每台电脑安装好浏览器就足够了。

从以上种种因素驱使之下,我相信SaaS的发展会逐渐成熟,因为现在这个阶段,SaaS根本还不成气候,如果你不满意第一家供应商,你可能也没有其他选择了。最后,我想说的是,成功是属于少数人的,而这些少数人一般都有一个共同点,那就是“为人所不能为”或者是“为人所未知可为”的,Marc Benioff就是这样的一个人物。

SaaS可行吗?

  SaaS即Software as a Service -软件服务是也。微软领导的个人电脑时代里的软件是商品不是服务。SaaS并非新概念,如果我没估计错误,这个概念有超过十年之久了。当时人们管它叫ASP即Application Service Provider。可能是为了让这个概念听起来新一些,如今换汤不换药,易名为SaaS。我曾提过十年前马来西亚有家名为BizTone的MSC公司就是打着“Application Delivered as Services”的旗号,他们的宗旨是要让应用软件能够如水电般的提供也商业用户,可是该公司与一般失败的dot com公司无异,不注重拓展业务只顾着炒作,结果它也随其同类在dot com经济泡沫破裂时倒闭了。

  近几年来,这个概念又死灰复燃,可是这一次不再是炒作,而是有成功的范例。其中之一就是以提供客户关系管理(CRM)服务的SalesForce.com。上个星期,谷歌的Google Apps Premier正式开跑,提供了一系列的服务而且加上24小时支援,客户目标是企业界而非个人用户,因为一年的使用费是50美金。第一个客户是赫赫有名的Procter and Gamble (P&G),谷歌得此客户,就算让他们免费使用,单单宣传效果就值回票价了。因为如果P&G对谷歌有信心,其他中小企业就没有对谷歌没信心的理由了。况且P&G也是Jim Collins的“Good to Great”里十一家优越公司里的其中一家,不只是大企业,而是顶尖企业。

  月光博客认为谷歌的Google Apps Premier为SaaS的一个标志性的里程碑,意义重大。我也认为如此,因为当我这么想的时候,月光博客已经发表了SaaS的里程碑:Google正式挑战微软Office。再次证明《关于电脑》的资讯是比别人慢几拍的。

  话说回头,微软是“软件商品”的领头羊早已是不争的事实,而谷歌能不能成为“软件服务”的佼佼者呢?这里的所谓服务比较狭义,是要收费的。我们用的那些免费的Gmail和Google Search不算数,因为那是媒体型的工业,不是向用户征收费用的服务。谷歌99%的收入都来自Adword,可见它是一家提供科技的媒体公司。

  提到收费的服务,谷歌不久前宣布关闭了收费的Google Answer,该服务正式寿终正寝,反观雅虎的免费“答案”-Yahoo Answers! 却搞得风风火火。因此到目前为止,谷歌还没有一个让它赚大钱的收费服务,Google Apps PremierGoogle Earth Enterprise会不会步上Google Answer的后尘就让我们拭目以待吧。

  月光博客在SaaS的里程碑:Google正式挑战微软Office一文提出以下两大点:

第一,软件托管服务的信用度

第二,软件功能的差异问题,

更详细的内容请读月光博客的SaaS是炒作还是救世主

我对SaaS即将遇到的挑战也有些看法。

  1.   如软件公司要提供软件服务,就不能纯粹的开发产品,还必须提供服务。而提供的服务的范围之广,所需资源之大的确也不是小公司可支付得来的。这一点,月光博客也提到了。因为软件商除了要支援客户之外,还必须保证系统的保安,服务器的稳定性和网络的连通率。服务器的稳定性还好,可是单单保安和连通率这两项就必须要有人才和大量钱财才能办到的。因此这一点,如微软,雅虎,谷歌这样的世界型网络公司是绝对没问题的。小型公司如果没有足够的人才和钱财,那必须要有骄人的产品以说服投资者以注入资金,要不然,软件服务不可能成功的。
  2.   如果能够解决以上问题,其实问题也只解决了一半,那就是软件供应商的那一半。另一半是客户端的互联网连通率,如果该地区的互联网设备差强人意,软件供应商的连通率再好也是徒然。当客户端连不上互联网,纵然软件商多么神通广大也解决不了问题。如果不用互联网而用传统ISDN,租线(leased line)又太贵,连用软件服务的理由都没有了,倒不如用软件产品算了。因此马来西亚的SaaS还不成气侯,其中原因之一就是我们的宽频服务还没有到达另人满意的阶段(因为我常常听到或看到投诉),这是SaaS发展的先天不足的因素。美国日本就没问题了,所以这个挑战因地而异。
  3.   客户对软件商的信用程度。个人觉得这并不是一个大问题,或者说不是一个长远的问题。月光博客所言不错,ERP, CRM, SCM, HR等商业系统都储存了企业的关键资料,客户可能对软件商不信任。可是SalesForce.com提供的主要服务就是CRM,用户的所有客户资料都在其中,万一泄露到竞争者手上,那简直是用户的最大危机,可能导致一蹶不振。再说P&G如果用了Google Apps Premier,难道没有这方面的危险?需知Google Apps Premier的其中一大卖点就是10GB的Gmail,我不需阐述商业对电邮的依赖,电邮里拥有的商业情报恐怕早已超越了所有商业系统。公司高层不只用电邮讨论重大项目,甚至阅读业绩报表等,不用电邮的CEO已经濒临绝种。要解决这个问题,软件公司除了要有对客户的保护程序外,必须要有完整成熟的合约以安用户之心。我相信软件商在这方面也会考虑周密,因为万一有任何泄漏事故发生,该公司可能因此关门大吉了。
  4.   最后一点也是月光博客提到的第二点,那其实是指网络系统的易用性。个人认为这一个挑战最小,不久的将来也可能变成不再是挑战了。网络技术的发展随着开源的流行,技术的传播之快史无前例。ActiveX及Java Applet已经是过时的技术,Ajax Framework的逐渐成熟也解决了不少问题。许多人摒弃了Outlook Express而改用Gmail就是一个很好证明。当然开发网络应用(Web Application)还是比桌面应用(Desktop Application)艰难,这个过渡时期和MS-DOS时代人们开发文字型系统(character based system),过渡到Windows时代的焦虑是一样的。GUI介面虽然比较人性化,可是当时开发成本显然比文字型系统高,也十分耗时。可是随着如Visual Basic, Delphi, PowerBuilder等RAD(Rapid Application Development) Tool的发展成熟,开发GUI软件已不再是问题了。

  所以SaaS到底可不可行,那要看软件商能不能顺利通过以上挑战了。以上四点纯属个人意见,希望以此文抛砖引玉,让大家讨论讨论,这本来就是Web 2.0时代集思广益的方式之一。