失败软件公司的一生

成功与失败是相对的,一百米短跑赛只能有一个第一名,第二和第三名也算相当成功。第四名到最后一名都是失败者。创业也一样,一百个创业者当中有九十个一定要失败,因为如果没有那么多失败者的话,成功就没有意义了。

投入社会这些年来,看到也听到一些软件公司的创业过程,有成功也有失败的,由于没有人想知道失败者的故事,所以市面上看到的书都是写成功者如何成功,而90%失败者的故事没有几个人有兴趣知道。从这些失败软件公司的创业过程中可以看到一些相同之处。大约整理一下发觉整个过程也可以和人生一样有生老病死。

怀胎九月

这是个充满希望的时期,有几个志同道合的朋友中,突然有一个或几个灵光一闪,想到一个好点子,觉得只要努力去做,有一天一定会飞黄腾达。「微软、Google、Yahoo、Ebay、Amazon都能够做到,我们没有做不到的道理?」

于是乎,找了一些市场数据,经济成长数据,发觉本地,区域或世界市场十分庞大,只要能够占整个市场的0.1%就可以发达了。

牙牙学语

几个朋友凑了一些所谓的资金,组织了公司,请几个刚毕业的程序员帮忙开发梦想中的软件。这时候,从无到有,工作充满着新鲜感和挑战性,大家虽然辛苦,可是也做得不亦乐乎。刚毕业的程序员也愿意为你卖命,因为他们从中也吸收了不少知识和工作经验,生活充实极了。

年少轻狂

此时此刻,羽翼渐丰,公司上下充满着梦想,大家众志成城一步步的朝着目标前进。为了更早达到梦想,于是大家愿意连夜赶工,虽然心力交瘁,可是心理却很踏实,工作时间精神亢奋,想到要推出一个划时代的产品,大家都笑逐颜开。

三十而立

就这样,公司到了成年期,产品逐渐成形完成,程序员的空闲时间开始多了,当然,不需要赶工了,收成的时候快到了,大家都兴奋不已。这时候,销售部已经成立了,小资金的销售部往往只有一个销售员和老板本身。

打广告,举行推介礼并对外发布产品都在这个时期。广告打了之后,市场是有点反应,可是距离第一名(market leader)还有一段很大的距离。这个距离需要时间来缩短,可是一两年过去了,这个距离依然还是很大,第一名还是跑得很快。于是乎,大家猜想,是不是大部分商家思想老旧,跟不上这个划时代的产品,为什么有这么好又便宜的软件都不用?

穷则变,这样的处境只好请个人来一天到晚打电话问人要不要买软件(cold calling),这样到打五千个以上才有一点效果。由于效果与理想距离实在太远,于是开始分发传单,看看有什么效果,结果这样做的效果比在报障上打广告或打电话都来得差。

产品滞销,资金有限,财政危机来了,没办法了,赶快找找看有没有商家愿意投资这笔生意,希望可以有另一笔资金来做更大的宣传,提高知名度。可是马来西亚不比美国,没有那么多投资公司。这时候,看看自己的产品,技术上还不错,于是就问问其他软件公司要不要OEM他们的技术。OEM的结果是技术已经卖了给别人,所谓的新点子已经不新了。然而只有这样才能解决燃眉之急,要不然,程序员的薪水谁支付?办公室的租金,电话费才付了几天又要付了,一个月突然变得很短很短。

夕阳西下

当时请来的几个“有料”的程序员愈来愈得空,上网聊天看新闻多过写程序。有些甚至可以每天写一篇blog。这时他们学到的知识无所发挥,公司这样的业绩,就算能够继续支付薪水,年尾却不可能有花红(bonus),调薪更不必谈。于是他们开始上网找工作,就这样的,一个个程序员相继离职。老板当然也没有把人才留下的能力,只好看着办。

日落西山

这样持续下去,公司将剩下最初创业的那几个志同道合的朋友。眼看梦想破灭,这个时候,随口一说就可以说出几十个失败的理由。

只能对天感叹:「时不我与!」,于是把资产卖了,关门大吉,就这样把当年的梦想给结束了,辛辛苦苦创立的公司也写上句号。

Google-SalesForce联盟?

似乎所有关心Google的人们都正在关注Google与Salesforce的洽谈,看看他们两家能不能结为亲家,又或者两家变成一家。不管洽谈的结果如何,他们已经开始合作了。

google_salesforce.png

湊巧的是,我曾在『SaaS可行吗』一文中同时提及这两家公司,原因无他,因为他们可称为SaaS的表率。如今两家正式会谈,意义不可谓不深远。

以其说软件由套装商品演化成服务,倒不如说人类的生活作息因互联网出现而对软件的要求改变了。这种改变的结果是,我们希望所用的软件是生存在互联网上的,因此它应该是无处不在,无时不有的。不管在家里,办公室,咖啡厅,飞机场它都可以随传随到。这肯定是下一代人对软件的基本要求。

Google SalesForce合作的第一步也没什么特别之处,基本上,它只是让通过Google Adword来到你的网站时,客户能够直接把资料输入后转成Salesforce里的客户资料。说白了也只是一个简单的系统整合(System Integration)而已。当然我们不能否认系统整合带来的效率有时候是超出想像之外的。

我们不难想象,Google与SalesForce CRM的合作空间还是很大的,比如说,SalesForce可以结合强大的Gmail做系统化的客户通讯分析,用Gtalk与客户作及时联系并把通话内容收藏以供往后分析或整理。当然我们不能忽略Google那个无所不搜的搜索引擎,只要是存在的资料,没有找不到的道理。这样发展下去,SalesForce的CRM必如虎添翼,把传统的CRM如Siebel、Peoplesoft抛得远远的,并可能从此沦为古董。

Google当然不会做没有钱赚的事,除了Adword与SalesForce的初步整合之外,Salesforce的用户将是Gmail,Gtalk, Google Search的用户,眼球因此增加了,经济效益当然随着来,当然我们不能排除SalesForce的用户介面会出现Google Adword的可能。这将是商业软件与媒体的结合的时代的到来,不要忘了Google根本上就是媒体。

这么说来,如果越多如SalesForce的SaaS公司与Google合作就代表了Google的网络的扩大,对Google的业务扩展有利无害。因此Google开发了许许多多的API让大众使用,因为这对网络应用的发展十分有利,它大大的降低了网络应用的开发门槛。我们可以看出,Google要打造的是一个网络软件的平台,一个可让编程员能够轻易的开发出各种软件服务的平台,虽然网络不能像电脑一样有一个操作系统,可是Google要建立的平台却有操作系统API的特质。举个简单的例子,我们在视窗上开发软件,我们都不需要去画按钮(button),checkbox,menu的零件的模样,只要用视窗上的API就可以了。在网络上,如果我们要写一个RSS Feed或Ajax引擎,不需要慢慢摸索或从零做起,只要随手在Google众多API里找出一个合适的就行了。

微软多年来用它的视窗建立了软件业的生态系统,应该是时候轮到Google了。

相关文章如下:

  1. SaaS可行吗?
  2. 软件之死

Google的殺手

當大家都說google是微軟的殺手時,我也在不停思考,到底誰是google的殺手,是誰最有能力阻擋google繼續擴大,有誰能阻止它消滅六國?

前陣子與同事談起要整理一個簡單的software bug tracking list,現有一個記錄在微軟的Excel檔內,我就建議說可以使用google的spreadsheet,那麼大家(developer, tester)都可以共同使用。

可是後來想起了公司的網際網絡線路極度不穩定,只好做罷,因此也想到了,原來google的殺手是TM Net Streamyx(馬來西亞最大且近乎壟斷的ISP)。

是的,只要線路一直不穩定,大家對google的許多産品還只能停留在能看不敢用的階段,並非怕google不行,而是怕ISP不行。如果你都把重要文件存在google docs & spreadsheet,當你老闆緊急需要文件時,你說網絡有問題,沒辦法取出,你猜猜他會甚麼反應。更重要的事,TM Net的出狀況,不是十五分鐘半小時就可以恢復,而是在不知何年何月才能正常,所以很少人會以把自己的飯碗依賴在TM Net身上。

TM Net是否就那麼的一無是處呢?不是的,最近我聽到了一個TM Net減低國內失業率的豐功偉績,所以特此歌功頌德一番。

其實這事發生在朋友的公司,他特地告訴我,以便讓一段不為人知的愛國事蹟能載入青史。

朋友是馬來西亞人,在國內工作,總公司在台灣,也有分公司在台灣。前陣子在新加坡的分公司的許多文書工作都外判到中國大陸去,因此營運成本也減低了許多。 而外判出去的過程,也實在非常順利。

後來他們這裡的負責文件資料的同事知道了,開始有危機感,怕工作也被轉移到中國人手上,怕飯碗朝夕不保。所以在高層會議時,相關人士就試探性問上頭,馬來西亞分行的文書工作會否也像新加坡一樣外判給中國人。

高層代表道:“我們也老早想要把工作外判去中國去,減低成本,只是你們這裡的網絡(基本上就是指TM Net)實在是太爛了,完全行不通。”

各位看官,見到了TM Net減少國內失業率所做出的貢獻了吧!他們確實是默默的在耕耘,今天讓PJ上不到網,明天Subang不知何故連不上線,後天吉隆坡地區時好時壞,就這樣,不管地球是平的是方的,我們都不怕,因為我們有Streamyx,我們的工作是Outsource不出去的。

Proton, Perodua 與 Macromedia

  不是馬來西亞公民,或許沒聽過Proton和Perodua的名字,因為它們在國外比較「低調」,其實它們本身也不想的.我在國外幾個國家鮮少見過它們生產的車子。

  有些時候打開電視無意中見到歐洲日本車展的節目,看見某外國汽車大廠又出甚麼又便宜又高水準的新款車,就是沒見過介紹國產車。我猜想是因為我們這兩家公司沒去參展吧!就好像書法家寫出來的字,大家爭著要,而我們自己寫的書法,向老婆小孩自我吹噓一番還可以,拿出去給朋友看就不好意思啊。

  國內駕駛國產車的人數眾多,不滿的投訴也多。我前陣子曾想過,如果政府不發展汽車工業,人民是不是可以駕更好更便宜的日本歐洲車?公共交通會不會建設得更好一些?國內的環境污染會不會少一些?馬路上的交通會不會比較順暢一些?人民的性命會不會保障一些(因為外國車有Air Bag,外國的朋友你不要驚訝我的車沒有Air Bag,那在我國是小事一椿)?(當然國家汽車工業也為國內提供了很多的就業機會,這無可否認。)

  前陣子我為公司購買了不少套AdobeMacromedia的產品,又感嘆辛苦錢被美國撈去了。愛國之心又來了,忽然突發「奇」想,如果國家把投資汽車工業的資金人力,投入一搏,創一個Macromedia會如何?至少軟體開發不會污煙障氣,是環保工業,又可同時打入國際市場。以全國之力力拼外國企業,應該還有一搏的機會。

  後來把這想法告訴朋友(我當然沒辦法把想法告訴首相),想看看朋友的想法。誰知,一語驚醒夢中人。他說:「如果是由同樣的那些人來搞,應該也搞不出甚麼Macromedia」。後來我想他也說得很對,如果真是由那一堆人來搞,或許祇能弄出個MalaysiaBoleh!

  後來又想,其實我們不是已經有了一個多媒體走廊嗎?祇是...,再耐心等等吧!

相關文章: Air Asia vs MAS 和本地軟件業

說說開源(Open Source)

  時常和朋友討論IT的趨勢與未來。當然都免不了要提及微軟(Microsoft)這個軟體巨人。看著他不停的東征西伐,而且節節勝利,我們常以「虎狼之秦」來形容它。當然也暗自以為它將會統一天下。

  每當想起秦國能統一天下,就會想再閱讀一番
  +李斯<諌逐客書>
  +賈誼<過秦論>
  +蘇洵<六國論>
  +蘇轍<六國論>
  +杜牧<阿房宮賦>

  讀完了這些文章(都是好文章喔!而且蘇洵老爸兒子各寫一篇),再看看微軟的標哥,嗯…不懂它會不會是秦始皇。

  從當年瀏覽器大戰(Browser War),網景(Netscape)讓出了大片江山,到最近以開源的火狐狸(Firefox) 想「take back the web」;而另一個軟體Open Office也是當年Star Office重生。看看這幾年來,微軟憑藉著Windows和Office讓多少的軟體公司活不下去(當然當中有好多的因素,但畢竟它們都栽在標哥手上),像Word Star, Word Perfect, Lotus 1-2-3,Novell等等。

  Windows的節節勝利,使得當年許多著名的中文系統都消失了,像倚天,零壹中文系統。當Windows XP出來時,它內建的一些功能已經可以替代Winfax,Nero,ACDSee,WinZip,中文之星等這些商用軟體。朋友說微軟比秦國更強大,當年秦王實力雖強,可是滅六國也是一個一個來,而現在的微軟則是多邊作戰,同時進攻Sun, Borland, Google, Linux, Real, Mozilla, Apple, Apache, Oracle, Symbian, ICQ, Yahoo!, Sony,雖然如此,可是它還是步步逼近,斬將殺敵無數。

  前陣子它更買下了羅馬尼亞一間反毒病公司,後再推出反間碟軟體,最近又推出Acrylic(要向Adobe發難了)。看看它的產品系列,好像甚麼軟體它都要做,當然它的Windows, Office和Visual Studio系列的結合,讓它在好多方面比別人擁有更顯著的優勢,而且從用戶角度看,某些軟體(例如防毒軟體)好像由它來幹會更合適,因為是要保護它的OS嘛!

  我曾在家裡的電腦重裝Windows,然後就要裝個Office,因為是必備的嘛!可是一時找不到Office的光碟,就直接上網下載OpenOffice來安裝(也儘量不要使用盜版),反正我也曾用過OpenOffice,還很不錯啊!像我們一般人做普通文字編輯用途,絕無問題。剛巧幾天後,我表妹來我家幫我父親做一些簡單的帳目和文件編輯,就問我說怎麼沒有Word和Excel。我也沒向她介紹OpenOffice,祇告訴她說過幾天我會安裝,因為她已先入為主了,更何況她也不會在其它地方碰上OpenOffice,所以我也就沒有告訴她說OpenOffice也能完成相同的任務。後來我就祇好裝個微軟Office上去,因為家裡人認為那才是Office。

  對於標哥與微軟的財富,許多人是投以羡慕的眼光。但它的產品定價合不合理呢?這問題價得我們去思考。當然,微軟也有給我們好多又好又免費的軟體,像是Internet Explorer, Windows Media Player等等(或許它另有圖謀!我們不得而知).有人說微軟的產品貴,是因它們投資成本高,所以東西就賣得貴,也因為各國匯率和生活水準差異過大卻碰上全球化時代來臨,所以窮國窮人就說它貴。更有人說它的產品非常昂貴,因為微軟付了員工那麼高的薪水,投入了那麼高的研發資金,公司還是營利那麼多,那不是暴利嗎?但軟體這種東西又好像不太適合各國各自定價,如果大馬賣便宜,那美國佬不在美國本土買,全上網來大馬網站買,那也是個問題!

  從2000年在台灣買了本有關開源的到現在,看見開源的發展,會覺得很不錯,至少可以抗衡微軟,當然有好多人祇希望微軟產品能夠便宜一些,然後繼續支持它。雖然這麼年我們常聽說開源發展的很快很好,但若從一般用戶的電腦看,并沒有太大的進展。有幾個人的家裡真的是用著Linux+OpenOffice呢?如果從個別軟體來看,像Firefox,OpenOffice絕對是優秀的。可是在這個網路世紀的工作都牽涉好多人,你一個人用OpenOffice,可是別人若寄來Word或Excel檔,這時就要面臨考驗了。若開啟文檔後不是呈現原來面貌那就頭痛了。這情況下兼容性(compatibility)絕對是個問題。誰叫用Word和Excel的人多,人多就聲音大。從開源的整個發展,計劃,理念,理想,這個兼容是個小問題,但從產品的推廣和普及,它就是個大問題了。若說其它功能比微軟強,那反而是其次。

  另一個問題是,這些開源都把火炮指向微軟,可是相同類型的計劃也太多了,像AbiWordKOffice也是弄著像微軟Office的產品,也是開源的。當然他們也有他們的目標理想,可是那不是太重復了嗎?或許它牽涉歷史問題。我的想法是,如果這些菁英都把精力集中在一個計劃,那不是更有價值嗎?對微軟的威脅不是更強嗎?

  其實上面的問題看得出來,或許某些軟體的市場佔有率是由文檔格式(File Format)的普及性來決定。如果大家都使用著Word格式,那麼它就是贏家。所以開源的Office就有必要把它的兼容性弄好。幸好現在來了個標準格式,大家都不吃虧了。

  許多的人都口口聲聲的支持開源,其實也祇因為微軟產品價格高的原因(微軟的產品素質還是一流的)。口頭上的支持是好的,可是行動要配合。如果你把Word文件寄給朋友,那很多時候就是逼使他要用Word來打開。如果同樣的文件以PDF格式寄出,那他可以用Adobe Acrobat Reader來閱讀,至少它目前是免費的。如果一個OpenOffice用戶不停收到Word和Excel文件,想必他不久還是裝個微軟Office,何必不斷地為了文件開啟後的顯示差異而煩惱呢?我本身就曾裝了兩次OpenOffice,後放棄重回微軟Office懷抱,因為格格不入啊!軟體絕無大問題,但兼容是問題。現在我的Notebook再裝OpenOffice(因為BSA在積極抓盜版),這是第三次使用OpenOffice,希望可以不再送錢給微軟。如果連這一小步都跨不出去,不停用微軟格式的文件,那微軟的壟斷是必然的。

  另一方面時,微軟的軟體都祇在Windows上執行,而許多的開源好軟體可以同時在不同的平台上面跑。表面上好像開源的軟體弄得都很不錯,微軟不能的它們都能。可問題是,好像甚麼軟體都能在Windows上跑,卻有好多軟體不能在Linux上面跑。那如果讓你選擇OS,你選哪個呢?

  或許我們需要一個六國宰相蘇秦(一定要是去微軟毛遂自薦後被踢回來的)來告訴大家要怎麼做才能合縱抗秦?可是人家秦國有好多來自印度,歐洲,亞洲各國的客卿(李斯,范睢,公孫鞅等)。

  蘇洵的六國論頭兩句,「六國破滅,非兵不利,戰不善,弊在賂秦。賂秦而力虧,破滅之道也。」雖然它不一定附合現代的商業競爭。但看看周圍的情況,還不難找到例子。人們常說商場如戰場,那我們就當戰爭看吧!不知大家有否注意到微軟的Hotmail,先前是與McAfee合作,最近與趨勢科技(Trend Micro)合作了,凡附件都經過它們的防毒軟體掃描。當然,與McAfee競爭的同時,與微軟合作絕對有大利益。因為微軟不論如何都會找到合作伙伴的(張儀連橫的遠交近攻策略?),可是最近不少消息都說明微軟會搞防毒軟體了,難道是在臨死前先撈一票再說?實在很興趣這幾家防毒大廠如何看待微軟要進軍防毒防間諜軟體業。或者再看看目前使用微軟OS的手機系統。難道他們不擔心早晚一日兵臨城下?

Open Source

  開源的軟體不祇OpenOffice,其它的有NetbeansEclipseKDevelop等,這幾個就與標哥的Visual Studio有點衝突了,不過或許沒有Windows與Linux那麼明顯。開放當然有它的好處,可是一個Linux就有小紅帽(Redhat),Slackware, Gentoo, SUSE, Debian,中國的紅旗Linux(如果你去google查一查,還有一堆),看到這些,連大敵是誰都分不清,就在那裡插旗為王,有時也真不懂它們到底想搞甚麼,幾百幾千個人的用戶群,需要自稱一國嗎?(當然它們又會說他們有另一套不同的理念!)何不就加入楚軍(更強的反秦軍團)呢?(沒聽過亡秦必楚嗎?)

  忽然想起好幾年前有四家Linux公司要合搞一個United Linux(蘇秦的第一次合縱聯盟),不過好像下落不明,不了了之。其實Linux祇要集合六國的菁英,先認真的把作業系統(OS), Office套件,瀏覽器,上網,即時通訊,電子郵件,印表機/網路/光碟燒錄等設定,聽歌看戲一次裝好全有,先推入用戶家裡,再來內戰不遲。現在就根本只有Linux裡幾個員工在用Linux作平常用途吧!(當然它們會說有好多人已開始購買內裝Linux的電腦了,其實人家祇是不想買正版Windows,買回去後再去掉Linux裝Windows,可以省下Windows的版權費嘛!)為甚麼呢?因為連介面也給用戶兩個,叫他們選,可是有幾個會計小姐或中學生認識KDE或GNOME啊?Office也有KOffice和OpenOffice,幾個不同的FTP也弄上去。你叫他們用哪一個?當然他們說在安裝時可以不選,可是一般用戶哪曉得甚麼是FTP,甚麼是KOffice,甚麼是gimp呢?打不打勾安裝呢?其實他們很多時候弄出了程序員想要的,而非一般用戶想要的東西。一般用戶不就祇聽聽mp3打打文件,上上網收收信,印幾張圖片,何必給他們三種介面,三種Office,三種瀏覽器,三種FTP Client呢?更重要的是用戶手冊,這是推廣的必備。連用戶手冊都沒有,那不是太沒誠意了嗎?

  除了缺用戶手冊,或手冊又舊又不齊外,它們還有許多都有共同的毛病。首先它們因為都是開源的,所以都沒有弄成商業包裝,因此用戶無法在商塲上購得,只能上網下載。可是若進入那些開源網站,看看它們的門面,根本就沒有胃口再去下載它們的軟體了。另一點是版本過多,每日都有新鮮貨(Nightly Build),普通家庭用戶在下載時絕對眼花瞭亂,因為那個網站不單給用戶,也是開發者的網站。就因為裡面甚麼都有,所是祇有熟人才知哪下載,凡人根本就無從按(click)起。很多網站裡頭還同時展示好多不同的開源計劃(以證明它們生意興旺),那些資料是一般用戶不需要的,可是它們就是把它弄得高深莫測,凡人望門興嘆。當你最終到了下載頁面,卻看見了幾十個下載網址,原意是想讓你從較靠近的伺服機下載(可是看見泰國,印尼和新加坡,卻沒見到甚麼都可以(Malaysia Boleh)的馬來西亞),速度會快些,可是有些網址是死的,下載不了,給用戶添了不少麻煩。

  再看回目前大中小學的電腦課程,大家就會知道為甚麼標哥會富可敵國了。這些都是微軟的百萬雄師,將來都是忠實的微軟用戶群。開源組識實在很有必要搶攻這塊市場。著名的微軟,Adobe,Macromedia,Symantec(Norton)因為有很強大的市場佔有率,所以學校也必須教授一些將來方便學生就業的課程(學以致用嘛!),因此它們借力打力,就可以在市場上買個滿堂紅。但從學校情況來看,其實學生通常需要做功課,而校方指導的商用軟體,一般學生根本負擔不起,所以是逼著學生去用盜版。開源組織實在很需要在校園裡下功夫,把OpenOffice,Linux,C++,Java這些推入學校,而不是讓學校逼學生去學一些本身負擔不起的Windows,微軟,Visual Studio等等。當然這些想法他們也必定想過,所以一定還有許許多多的因素讓他們舉步維艱。其實開源較商用軟體的優勢是,它們可以把版權與費用的事實告訴校方,告訴校方既不犯法又不花錢的良策,這就比微軟有佔優了,他們最多祇賣教育版,對校方還是一筆費用。

  友人說開源更大的意義在於開發源始碼(source code),對學校的學術研究是很大幫助的。可是那也祇是對大學裡的電腦科系。對小學,中學,或大學裡其它科系的人來說,他們祇能用,根本就不會與源始碼發生關係。而真的就很多人在對那些源始碼進行研究嗎?(他們祇是下載來編譯而已吧?真的那麼多人會有能力與時間去修改程式?)如果那個產品在市場上根本沒幾個人在用,那一小撮人不就等同在考古嗎?就像是我們現代人用著現代的語言文字,祇有少數幾個考古學家在究研古埃及文字。如果產品不深入民間,祇是不停的在搞甚麼更換畫面皮膚(customizable skin),一堆徒損精力卻動搖不了微軟(或其它的企業,如Adobe, Symantec),那麼開源的確還需要花好多時間。若看微軟,它裡面的Internet Explorer, 微軟Office都不允許更換皮膚,大家還不是一樣用得不亦樂乎。總之是先把重點搞好,擴大市場佔有率才搞那些次要功能。

  總之大家在擔心會不會有一天吃著MS漢堡,喝著MS可樂,駕著MS汔車吧!現在大家的情況是恨鐵不成鋼,但更希望所有開源的反秦義師能認清目標與先後順序,別再各幹各的,互相干擾。那時候軟體界才有機會呼吸到自由的空氣。

從不漲價的商品

前言

  因為自己在電腦這行業內一段時間,而且也常常與好友談論電腦的趨勢與發展,所以一直很希望把自己的想法做個記錄,卻又常提不起勁來寫它(因為實在是太懶了),但一些要點也Save在腦中多時。有時看看國內電腦軟體發展的情形,就會想要說點甚麼,卻一擱再擱,遲遲都沒把它寫出來。事情沒做完,心理上就是不舒服,今天就開始「動手」(古代叫「動筆」),把它用Blog弄出來(這是我個人第一次用Blog),希望能有始有終吧!


一切從盜版開始

  從我在大約1989年開始接觸電腦以來,電腦在這十多年間的發展,絕對是突飛猛進的。那時我還是初中的學生,開始學習電腦,當時就祇是去學習它,還不知道可以應用它。直到高中時,我有個熱愛電腦的同班同學告訴我:「現在它們可以用電話來傳資料」,所謂的「它們」當然是指電腦的發源地美國了。當時我們也還不懂甚麼是網際網絡,因為在那個時候有機會閱讀的電腦雜誌並不多,而且也還不是那麼的全球同步化,所以在我國的電腦科技,絕對比美國慢了好些年。那時的比爾盖茨也沒有現在那麼紅,世界首富還是我們鄰國的汶萊蘇丹。

  我是從8088的電腦開始的,當時的磁片還是大片的5.25寸,還有High Density(高容量)和Low Density(低容量)之分。後來就變成3寸半的,一直用到今天。從那時候起,也就是電腦在我國慢慢的走向普及,我們基本上是與盜版一起成長。當時開始要學習MS-DOS,從第三版開始,學習如何dir, copy, cd等等的指令,然後到當時最紅的WordStar,Lotus 1-2-3,DBase等軟體,根本就不知道有所謂的版權或需要購買軟體這回事。總之要甚麼,就去找人借來複製一片,如果是找電腦店複製,是要以碟片量計算收費的。

  當時的電腦店也沒現在這麼多,他們的營利也是來自於售賣電腦硬體。如果你想要甚麼軟體,可以去向電腦店購買,然後他們就會複製給顧客,當然是盜版的。所以從那時候起,我們都是這樣的方式與電腦相互成長,當然也沒有機會知道甚麼是版權。一直到硬碟的出現,許多的軟體都可以裝在硬碟裡。如果在那個時候曾買過電腦的,都知道電腦一買來,裡頭就裝了許多的軟體,就像現在一樣。所以從那時起,用戶就被教育成祇要付硬體的錢,就可以開始使用電腦了。這個問題一直拖到今天,我還有個朋友在2005年的某一天,告訴我說:「原來Windows和Microsoft Office是需要付錢的!」。當然這並不是他的問題,而是賣電腦的人從來就不曾向他提過版權這回事,做為使用者,買了電腦回來理所當然就直接用了。

  好幾年前,當我到澳洲念書時,想買電腦硬碟,發覺當地賣的硬碟容量都比我國的小,真是大惑不解。照理澳洲是先進國,馬來西亞是發展中國家,應該他們的電腦設備都該比我們先進才對。原來他們注重軟體版權,要裝甚麼軟體就要付錢,所以只裝需要的軟體,因此就不需要太大的容量。反觀我們,一定要大容量,甚麼Windows,Office,Netscape(在當時候),Winzip,IE,ACDSee,Norton Antivirus,Winamp(剛出不久)是必備的,然後再來Adobe,Microsoft Visual Studio,Turbo Pascal,Turbo C++等等使我們的電腦無所不能。這種軟體不必付費的用法,硬碟當然是愈大愈好。盜版軟體的使用讓我們大開眼界,見識各式各樣的軟體,讓我們在學習路上受益無窮,但它也間接了打擊我們自己,當大家都想用免費軟體,那還有誰會付錢給我們這些開發軟體的人呢!

  當然,不只是我國的使用者,大多數人都對版權沒有甚麼概念,最明顯的例子莫過於許多人都知道用盜版的Norton AntiVirusMcAfee這些名牌的防毒軟體是不合法的,於是就找個代替品,確保自己沒犯法,當中最著名的就是AVG個人版,可是許多人就沒有仔細去閱讀它的授權說明,就直接Next,Next,Next裝來用了,卻不知道最後還是不合法,因為這個版本祇能做個人用途,卻不被允許在公司內使用,辦公用途的話要另購商用版本。這說明了大多數人對知識產權的認識不多,祇有開發軟體的老板知道版權是甚麼回事,可是他們當中有很多也是用著他人的盜版開發工具來開發軟體,然後希望自己也可以像標哥一樣(我的同學把目前(2005年)的世界首富比爾盖茨稱作標哥,比較親切),賣個滿堂紅。我想這個情況不祇發生在我國,我相信全球大部份的人都是在安裝軟體時,就是不停的按Next,Next,Next,有誰會認真的去閱讀那長篇大論的EULA呢(End User License Agreement, 使用授權同意書)?


複雜的軟體版權

  我曾向友人借來VCD連續劇觀賞,後無事就閱讀其版權說明。才驚覺我與友人都犯了法,因為那VCD是不許借人的。如果邀請朋友來家裡一起觀賞也是犯法的。後來自己想一想,也不是沒道理,要不然友人買了一套,借給一百個人觀賞,那拍攝公司或電影公司還怎能活得下來?這忽然讓我產生疑問,如果我觀賞的同時,朋友突然來訪,也來觀賞個十分鐘後才離去,那他算是犯了法嗎?夠複雜了吧?當然這對於電腦軟體來說,就顯得小巫見大巫了,因為電腦軟體有所謂的個人版,共享版,試用版,免費版,廣告版,開源版,專業版,企業版,升級版,OEM版(也叫隨機版),網路版,多用戶版,伺服機版,單CPU版,雙CPU版,多CPU版。總之除了木板之外,甚麼版都有了,這讓大家覺得它非常的複雜也不知其所謂。

  或許正是這種原因讓大家對它隨便看待,反正有人來抓,就裝個甚麼版下去,祇要過關了就好,而沒去認真的瞭解它。安裝軟體時還是一樣Next,Next,Next完成,可是大家一不小心,很可能就裝錯了版本,還是犯法,嚴重的話是要罰款坐牢的。正因如此,軟體開發商還是絞盡腦汁來保護本身的產品,而另一批叫駭客的人,也絞盡腦汁在做魔高一丈的軟體破解工作。軟體的版權過於複雜,壽命短,種類多,破解又容易找到再加上網民們有互助共享的美德,使得許多軟體被迫要便宜賣出。反正你賣貴我就找別人,或用免費的(包括盜版的),這也使得國內的開發商必須得小心處理本身的產品定價。

  國內也常有反盜版運動,然後就會抓幾家公司企業殺鷄儆猴一番,這段期間的軟體銷售就特別好,當然這些錢都主要去了美國(有誰不用Windows, Microsoft Office, Adobe, Macromedia呢?)。但這活動有季節性,一年大概兩次,有事先警告,所以大家可以有所準備。有些公司為免惹上麻煩,在這期間就清掉所有的盜版軟體,等風聲沒那麼緊來再重裝。我曾在一間公司,當時也沒用正版的(聽說現在買齊了全部正版軟體),從事Foxpro和Borland Delphi的應用程式開發,反盜版運動一開始,老闆就下令要清除這些軟體。當時我就在想,如果他們真的上門來抓,若我說用正版Windows裡的Notepad來開發程式,不懂他們會相信嗎?因為我的角色是程序員,而當時我的電腦只有Windows是正版的,公司那時還沒有財政預算來購買那些開發工具。


國內的軟體開發商的起步

  正當個人電腦在大馬慢慢的起步的同時,WordStar, Lotus 1-2-3, DBase等曾經聞名一時的軟體也一個一個的離開我們,直到大家對Microsoft和標哥的大名越來越熟悉為止。但戰爭還沒結束,而是剛開始,只是從春秋的百多個國家變成戰國的七雄(或許是IBM, Sun, Apple, Borland, Adobe, Redhat, SymantecOracle這些大廠吧!當然Microsoft是虎狼之秦囉!),而當那些Word Star, Lotus 1-2-3, DBase, Turbo C++, Novell, Netscape相繼的離開了大家的硬碟,或從未進入過大家的硬碟。

  這段期間,國內許多的個人,著手開發了一些小型商用軟體,這裡當然包括了國內第一軟體大廠UBS的誔生。在這之前,國內的程序員用著許許多多不同的開發工具來開發軟體,其中包括Clipper(曾是很受歡迎的開發工具),Foxpro, VB, Delphi,C++等等。為了讓辦公室更有效率,比較有遠見的企業就紛紛開始使用一些商用系統,而最受歡迎的當然是會計系統。一直到今天,它還是國內最多軟體產商在競爭的項目。許多的工作者,也慢慢的發展成有一定規模的軟體公司,甚至公開上市。而這當中,他們是戰戰競競地不停奮鬥才取得的成果。


大馬推行多媒體超級走廊(MSC, Multimedia Super Corridor)

  看見了軟體只要輕易複製,就可以再賣另外一套的這種模式,許許多多的人都紛紛的加入戰圍。高手們開始寫程式。當然有許人也還是用盜版工具來開發軟體的,另個原因是,如果在當時想要購買正版軟體,也不知要找誰好。看見了軟體工業在美國矽谷的光芒,我國前首相馬哈廸也搞了個要與矽谷爭光輝的多媒體超級走廊,希望它可以讓大馬更邁進一步。

  一時之間,學習電腦的學生突然增多了,大專學院開了各種不同的電腦及多媒體相關的課程。投資開發軟體的公司也不少。這也造成了目前的電腦軟體開發就像炒粿條一樣,隨手可得,可是炒得好吃的就屈指可數。

  當然我們也要有Mesdaq,要與Nasdaq相應。可是如果你有空閒去查一查那幾間電腦公司的財政報告,你就看得出來他們其實也沒達到大家的高期望。

  或許還不是收割的季節吧!所以到今天我們還沒看見MSC為我國帶來了甚麼。祇看見不少的熱血青年,用著別人開發的Visual Studio,Java,Macromedia,Adobe在搞著多媒體(或許他們以為MSC就是多媒體)和程式開發。希望有那麼一日,國內的企業也像Visual Studio,Java,Macromedia,Adobe那樣為國家賺取巨額的外匯吧。看看美國今日的富強,Microsoft,Intel,Sun,IBM,HP,應該居功不少。我們這些用著他們的開發功具在瞄著國內市場的,跟他們還是差上好多截。


國內的軟體市場

  看回國內的軟體市場,我有個在會計軟體公司上班的朋友告訴我,在馬來西亞,單單商用會計軟體就有三百多種。其它各種類的軟體也不在少數。但成名的沒幾家,能衝到國外的更寥寥無幾(印像中好像沒有)。這讓我回過頭來看看國內的軟體市場,是不是賺不到錢,使得他們無法成長?

  當有人說他需要一個軟體來幫忙做完成某些任務時,許多程序員都可以為他編成電腦程式(Custom made Application),然後向他收取製作費(程序員也是要吃飯的啊!)。當然這些程式員也是聰明的,所以就希望能再買多幾套出去,賺更多錢(沒有人會嫌錢多的嘛!),因為公司A能用這個軟體,公司B幹著相同行業的也應該可以用。這當中有許多人就成立了公司,但是他們或許沒注意到,寫那一套應用軟體靠的是編程能力,可是要買出第二第三套,靠的就是行銷的能力。許多聰明的程序員卻不熟悉行銷工作,使得公司無法良好的成長。

  在我國,我知道有許許多多的編程高手,功力深厚,但是在我國實在是容不下他們來成為一個高級的程序工程式,因為國內軟體市場還很小,到今天也是如此,公司所能付給的薪水很快就會停在那裡。所以這些高手最終的出路就是自己來當老闆,開個軟體開發公司,希望有朝一日能賺點錢,建立自己的軟體帝國。緃觀國內許多的軟體公司,其實創辦人大都是程序編寫員出身,而且是個編程高手。但是當他們成為老闆時,他們的其它問題也接踵而來。開發軟體是一回事,銷售軟體卻是另一回事。他們所面對的問題,和他們的前老闆所面對的問題沒甚麼不同。市場太小,競爭太大,但已插了一腳,也就幹下去吧!不可能轉行去炒粿條吧!


SOHO, Freelancer加入戰圍

  電腦的普及加上SOHO概念和寛頻(Broadband)的出現,還有國內大專院校所栽培出來一批又一批的電腦專才們,使到許多個人或小團隊可以與小型軟體公司直接對壘,某個程度來說,這對用戶大眾是有利的,有競爭才有進步。但過於激烈的競爭,使到經不起考驗的軟體公司或個人迅速的「收檔」。激烈的競爭明顯的反應在價格上,雖然公司還是給人比較可靠的感覺,但SOHO的超低價也搶去不少市場。所以在國內可以看見許多人一開始是抱著滿腔熱忱想要成為第二個標哥,然後過了幾年,他在幹著別的行業了(當然也沒有哪個行業是輕鬆的)。他們的失敗或許也包括了太低的產品售價讓他們本身無利可圖。當用戶發現他們的軟體供應商收檔或消失了,他們才驚覺先前的考量有所偏差,下一回得找個「可靠」的。

  國內目前很多家庭都有了個人電腦,本地大學或學院學生也都有自己的電腦(因為它現在的價格很普及化了(電腦硬體的市場競爭更激烈)),而我們再也看不見用手親筆寫出來的作業了。這許多畢業後找不到工作,或是打工了一段時間後想自己當老闆的上班族,就開始了個人的小本生意。非常肯定的,他們的服務收費就比一般公司便宜很多。直接對小型軟體公司競爭。他們的收費之所以能超低價,主要是沒有甚麼成本負擔,因為把自己的家或房間當辦公室,傢俬全齊了,電腦打印機是念書時買來做作業的,用到現在。

  開發工具呢?簡單,pasar malam(馬來西亞的夜市,夜市也賣軟體,先進吧!我有個朋友不把盜版叫做pirated version而叫pasar malam version)就可以買到,或直接網上下載吧!(當然我指的是大部份情況,並非所有人都如此,而且我也的確還沒聽說哪個freelancer去買了正版軟體)。基本上他們想要獲得比打工時更高的薪水是不難的事,但要穩穩的每個月如此卻不容易。要發展成為像他們的對手那樣的小型軟體公司更不容易了。


小型軟體公司的生存法則

  SOHO和Freelancer開得出來的低價格,照看應該是一般軟體公司無法比的。雖然小型軟體公司要付辦公室租金,水電費,傢俱裝潢,電腦設備,還要買那昂貴的開發工具才能開工,可是很意外的,他們還是可以存活下來。在軟體方面,雖然只有開發工具(Development tool)是關鍵,可是總得有個Windows吧?那Office也不可少啊!至少也要處理一些文檔資料的(少少程式文檔(Documentation)也要做一做吧!不然別人會說我們的軟體是沒有架構的)。那防毒軟體呢?現在只要能上網就會碰上電腦病毒,不裝不行啊!要不然千辛萬苦日以繼夜寫出來的程式瞬間消失,如何向老闆大人交代?單單這些基本的軟體裝下來,再加上開發工具,就幾千幾萬塊錢。還沒有收錢,就得先付出這些投資。按理說,如果他們產品的價錢還能與SOHO或Freelancer競爭,實在是很離奇,可是他們的價錢的確還是可與SOHO們競爭,奇怪吧?反正市場的價位就是那麼低,誰要是開高價,就先被顧客唾棄,所以小型公司也別想說我們是專業,我們可靠,我們穿著正式,我們強,就可以收高價一點。這時我們要開始去探討這些小公司能成為survivor(生存者)的原因。


從不漲價的商品

  某日,一個想搞便利店的朋友就問我說POS(Point of Sale)系統會不會貴啊,大約需要多少錢。我剛想開口回答時,身邊的一個電腦業同行朋友就快速反應說:「貴甚麼啦!在馬來西亞,只要跟電腦相關的,都是最便宜的」。當然,他的觀點是以電腦軟體供應商角度出發,但我也認同。

  在馬來西亞,我們面對汽油漲價,過路費提高,柴米油鹽醬醋茶等加價習以為常,原料漲價後吃麵喝茶都貴了,衣食住行都貴了。但是就有一類產品從來不漲價,那就是軟體產品。按常理員工每年加薪,過路費加價(到用戶那去安裝,支援費增加了),產品應該也跟著漲價才是。

  可事實卻不然,因為市場正在拼個頭破血流,何況又有更新的,更強的,更便宜的,更多功能的同類產品面市了,所以不得漲價,或許還需要減價去跟對手拼個死活。因此我常說麵貴油貴,炒粿條的也漲價,可是那些開發程式的,要學新技術,要上seminar,要買電腦書(都是像電話簿那樣厚又貴又易過時),要加程序員薪水,更要升級開發工具(Mircosoft, Borland都不會放過你,定時升級產品)。產品功能提升了(被迫的,因為對手的新程式有好多新功能),安全性加強了(因為用新的開發功具),通貨膨脹率提高了,可是產品祇能照原價賣。

  瞭解了小型軟體開發公司的困境後,我們發現許許多多的公司開不久就收檔,當然也有很多SOHO有一餐沒一餐的也離開了戰場。看見了不少SOHO離開了戰場,經營小型軟體公司的我們以為美好日子來臨了,畢竟許多SOHO撈不到吃的,走了。可是,還有一批又一批找不到工作或不想朝九晚五的畢業生,後浪推著前浪地趕來了,反正在家閒著也是閒著,倒不如寫個程式試看能不能賺點生活費,最後小型公司的產品價格還是不能漲。

  那麼小型的軟體開發公司是如何適者生存呢?我對此疑惑很久,不停思考他們的生存法則。根據我的觀察,當然許多人還是對公司比對SOHO來得有信心,使他們有一定的用戶群。但那麼低的產品價格,那麼高的成本,理論上他們應該也活不下去。對用戶不能加價,因為別人都是那個低價位,對產品功能又不能偷功減料(因為別人的系統甚麼都可以事都辦得到),員工薪水又固定在那兒,省也省不了(還要年年加薪,不然他會跳槽),而且現在不像以前DOS或Freeware/Shareware的時代,可以一個人寫出個程式。加上現在的程式都很複雜,不是一個人就可擺平,至少要三五個人才搞出花樣來。

  那麼,一定還有些甚麼原因讓他們生存到今天。後來,我發現有許許多多的小型軟體供應商,靠的就是擠壓他們年輕程序員的熱忱與時間,把專案(project)的時間縮到最短而存活下來。因為現在大家都在談「效率」,在固定時間內完成專案,而不是以前那樣固定的朝九晚五,所以你趕不出成績來是你差,你沒有效率,這就造成了許許多多的程序員被迫要夜夜哀歌,加班沒有多拿薪水。這樣子公司就活了下來,雖然價格低,可是因為做的案子比別人多,那麼除了程序員過著不正常的生活外,公司還是可以過維持著正常的運作。反正你不想幹程序員,還是有一堆人在排著隊。所以我見到的許多公司就是靠著擠壓員工們的血淚汗來成長的。


程序員的美麗與哀愁

  這些被擠壓的程序員們,之前都對嚮往著電腦行業。看著標哥的風光,好多的程序員都希望有朝一日能像他一樣。只要產品不與標哥的類似,應該不會有性命之危(總之就不要去搞甚麼OS, Office就是了,更不要去像Sun, Borland, Apple那樣太光芒萬丈被微軟對到,那是很危險的,君不見WordStar,Lotus 1-2-3,DBase,WordPerfect,倚天中文系統都不見了,還有一群苦苦掙扎的中文之星,WinZip,ACDSee,PCAnywhere等等)。見到他的風光,許多人也開始希望說自己也變成大馬標哥(大馬的就好了,不要太貪心!)。

  有許多人,他們對電腦的認識是從電腦游戲,網際網絡,網上娛樂開始的,然後就誤以為自己愛上電腦,加上大家還一直以為搞電腦有前途,可賺大錢,然後就這樣選上電腦科系。直到工作後才知道真相。許多從事電腦行業相關工作者,外表亮麗,手提電腦,PDA手機,無線上網,聽著mp3機在鍵盤上敲打。可是大家沒注意到,有大部份都是驚人的超時工作,太陽沒出就到公司,太陽下山還沒離開,所以有人說這是一份見不得光的工作。當別人在海邊渡假,他們卻在趕進度,因為交貨時間非常短。若是真的有了假期,也得自修一番,學些新技術(因為新技術層出不窮),以和同事競爭,而公司也得與別人競爭。所以高科技一族所謂的高薪(如果有高薪的話)很可能就是將來的醫藥費補貼。當然,也有不少的人陶醉在編程和研發的工作。

  某日我從維修摩多車和汽車的店舖經過,看見技工們在幹活。我就想,現在的高科技新貴會不會就像好幾十年前的修車員一樣,當年會修汽車的應該也是高級工程師吧!修車員的現在會不會是科技新貴的未來呢?

  雖然有高學歷,看起來高深莫測。但是在高級管理層來說,他們或許也只是高級藍領;在不懂電腦的人來說,就以我父親為例,一直以為程序員是修理電腦的或打字的。我有個朋友念電機系的,他的親友一直以為他是維修電視機的。

  如果說SOHO族或小企業裡的戰士們都在這領域裡苦戰著,那在大企業裡的IT族呢?我有三個分別在銀行,跨國石油公司的MIS部門和國際電腦大廠上班的同學,他們都兼職在賣保險。或許他們在尋找另一條路,或更保險的路吧!從這裡也可看出部份電腦業打工族對自己的事業不太有信心(當然在這個時代,其它好多行業也都如此)。


檳城炒粿條 SOHO程式員與炒粿條老闆

  當電腦行業出現某些變化時(如反盜版運動,新程式語言或架構出現,軟體公司被購併等),我會與朋友談論著程序員的命運,因為我是曾是程序員。在很多時候,我和朋友會發覺外表光鮮亮麗的程式員很多時候還不如炒粿條老闆。我們並非瞧不起程序員或是自卑,而是他們真的可以直接比較的。

  首先,許多程式員都算專業人士,創業前就花了不少學費與光陰,然後要投資硬體或軟體設備,都價值不菲,就可以開工接案子了。炒粿條的老闆們也是開檔接案子,但投資就沒那麼大了。像炒粿條,炒好了端給客人就可以收錢,如果是customize要加蛋,就多收一點。程式就不一樣,弄好了還要給客戶測試,然後嫌三嫌四一番(這很正常的,因為有批評才有進步嘛!),還不能收錢,要修改,因為之前的溝通有問題,弄出來的並非客戶想要的,不像炒粿條那麼簡單。

  即使客戶接受了,或許半年後當你正在弄著其它新案子的時候,這個客戶又來電說程式在某某情況下出問題(很可能是Windows或打印機問題),又要幫他查一查,搞一搞,不像粿條吃完就完那麼直接,這情況很多時候不能再收費,因為是原來的程式出問題,「我不是付過錢了嗎?你的程式出問題,怎麼還要我再付錢呢?」。還有個情況,有好多的專案都一拖再拖,少少錢拖個一年半載,可是你有見過一碟粿條從早上炒到晚上的嗎?

  先說創業投資,幾台電腦加上打印機加上Windows+Office+開發工具+防毒軟體+…,多少錢去了,而且還得不停升級,可是就沒聽說炒粿條老闆需要升級(upgrade)他的鍋和鏟去2005版,而且也沒有網路的版本,不就是開多一個爐,兩碟粿條同時炒(multitasking)。所以從創業資金看,炒粿條老闆好像花比較少錢。

  至於工作時間呢?程式員要朝九晚五,再加班(沒額外加薪),炒粿條老闆是想開檔就開檔,不開檔幾天也沒關係。不開檔客戶就會吃別樣(因為還有鷄飯,雲吞麵和加喱飯),也不怕顧客溜了,反正顧客也不會天天吃鷄飯吧!更不會有前天的客戶來要系統支援(system support)。工作進度呢?炒得快,賺得多,程序員就編得快,錯誤多。另一點是程序員們要抓蟲(debug),炒粿條老闆的粿條炒焦了,是客戶自己去抓蟲,要不然就忍著吞下口。

  社會問題也攪進來了,當通貨膨脹,過路費漲,油價漲,水電費漲,鷄蛋漲,粿條就跟著漲價,粿條漲價後,老闆也可能多賺不少。軟體嘛,就從沒聽說有漲價的。一個在大馬的程序員的薪水,我們大概可以知道,那炒粿條老闆的收入呢?如果你哪一天得空,留意一下他們裝鷄蛋的紙盒,再推算一下,你或許知道他們月入多少。而且他們有許多在下午兩三點就收檔喝茶去,晚上在家享天倫樂,想多賺錢的還可以繼續加班或兼差。

  那你想說:「炒粿條老闆星期天也要工作,至少程序員不必啊!」,但是程式員也是時常加班趕工的。如果不必去上班,那麼手頭上一定還拿著Learn Java in 21 days或C# Unleashed(因為公司某個天才又向老闆建議說要換個更強的程式語言)。粿條就沒有Windows版或Linux版,也更加沒有2.0版或2005版,它只有好吃和不好吃。好吃或不好吃,從每日營業額就知道。

  如果從這裡看,就會明白有許多人離開電腦行業,就幹別的行業去了。當然還是有很多還是留下來,因為第二樣技能不是人人有,所謂不熟不做嘛!而且軟體的優勢,是寫了一份可以賣多多份,炒一碟粿條吃了就沒了,要不停的炒。但另一個思考邏輯是,就因為有各種平台,各種版本,各種問題,那總要有人去解決啊!所以這也是商機所在。


小型軟體公司的限制

  看了程序員的情況,再看看小型的軟體公司。大馬大多數的軟體公司都以開發本地商用軟體為主,雖然還有好多中小企業需要向電腦化自動化邁進,但市場規模並不太大,加上競爭太激烈,使他們必需要步步為營,一不小心就萬劫不復。我有個朋友,離開企業,自己編寫小型的軟體,以共享軟體來賣,市場是全球,成績還不錯。另一個我認為這些小型軟體研發公司的限制是,它們存在了好幾年,好幾十年,可是還扎不了深根,它們也就變成了今日不知明日事的公司,隨時可能轉行或倒閉。而這個深根就是它們苦苦經營好幾年下來所累積的資產。

  我國許多小型軟體公司真的並沒有累積甚麼資產,就以技術而言,好多技術都在員工和大老闆腦袋裡(像我先前所說,許多老闆都是優秀的程序員),小員工來來去去,哪裡福利好就往哪跳,所以只留下一份程序碼(Source code)在公司,和全盤流程在老闆腦裡。既然人員不是小型軟體公司的資產(雖然大家也常常像IBM一樣高喊,員工是我們最大資產)。那就剩下那一份程序碼了,可是它真的也並不是所謂的智慧資產,為甚麼呢?

  大家都知道,像IBM,Adobe,Macromedia,Symantec, Borland,Microsoft, Sun這些商用軟體大廠,都各自擁有自己的核心技術與專利,和一堆可以複製鈔票的程式碼,這些程式碼都是以C/C++為主(總之就不用Visual Foxpro, Visual Basic來編寫),經過多年無數次的測試,修改,升級和加強才讓他們的產品暢銷全球。他們的核心技術也在他們的程序碼裡頭,根據不同平台(platform),如Windows 3.1, Windows 95,Windows XP,Mac,Linux等不同的SDK來煉製不同的軟體。所以他們歷時愈久,產品也愈穩愈好。當別人推出甚麼新語言時,他們跟本沒怎麼大驚小怪。而國內一般商用軟體開發產商就不一樣,大家用的是微軟或Borland出品的開發工具(如早期的Clipper,DBase到目前的VB,Delphi,Foxpro),然後開發工具本身不停的升級,再加上版本之間有不相容現像,作業系統也不停升級,使得資產(程序碼)忽然英雄無用武之地,必須從寫。

  這裡舉一例,若早期以Clipper(當年紅極一時的資料庫軟體)開發了一套商用軟體,但後來因為要視窗介面(Windows UI),上網等功能和員工因素(現在應該也找不到幾個Clipper程序員了的吧!找到的話,他也幹不久吧!),所以開發產商若要升級,就必須以另一語言重寫(因為Clipper也好像下落不明了)。若以VB重寫,那出來的絕對是新的軟體了,過去在Clipper碰過的問題,現在還有可能再出現。所以那不是升級版,而是另外重寫版。那以前的智慧財產呢?沒辦法了,暫時放一邊吧(多數是永久放棄了)!

  新版本不停修修改改,也隱定了,想不到豐收季節來臨時,又來了個新語言新架構,大家都往.Net去了(大時代來臨,秦王要統一天下,書同文,車同軌,大家可以用華語(C#),福建話(VB),廣東話(C++),客家話(Java),潮洲話(Foxpro)下命令,但都能以中文字(.Net)來達到溝通,你不會還想用著趙國或魏國的文字吧!)。聽說它更強,更快,更隱。跟不跟呢?可是VB和VB.Net是兩碼子的事,又要重寫?所以說,資產去了哪?不跟的話,客戶會說:”別人的有Web Services,你的沒有還賣那麼貴?”(其實也沒幾個人知道甚麼Web Service,只是用來壓價錢而已)。

  所以好多中小型的軟體開發公司,並不擁有任何的資產。這就是他們和國際大廠的最大差別。沒有技術資產祇能賺些眼前的營利,卻無法讓他們無法茁壯成長,在一段時日後,他們又必需一切重來。看到這裡,就知道要以軟體印鈔票實在是困難啊!這問題當然也不祇是企業的問題,當然要招來那些高技術人材和經營管理人,也是需要不小的投資,小型企業不一定搞得來。這也是全球一大堆投資在軟體的企業,最終不但沒有成為微軟,卻栽了個大筋斗。而且若認真思考一下,就像我朋友說的,要成為另一個標哥的時代好像也過去了,現在最多也祇能成為Linus Torvalds了.

  當然,他們的客戶群算是資產,但客戶的存在是與他們的軟體產品同在的,當別人的軟體比他們便宜又好又問題少的時候。這些資產也可能會慢慢流失。


軟體開發公司之外的戰場

  除了軟體開發公司之外,那些性質相近的多媒體公司(Multimedia),虛擬主機(Web Hosting)公司也是在血戰著。因為多媒體的成本更高,要劇本,要繪稿,要上色,要動畫,要美工,要編程,人手眾多,製作流程複雜,工具昂貴(Adobe, Macromedia,它們已在2005合并了),而虛擬主機則一堆人在搞,比春秋時期的一百多個國家的戰場還激烈一百倍吧!所以它們的情況並不比軟體公司來得好。

  再以炒粿條為例,若你去年在某某檔口吃了三塊錢一碟的炒粿條,今年你再去吃回同樣三塊錢的粿條,老闆給你端來兩碟。那你一定會嚇一跳吧!這種事情不會在國內出現才對,難道是在夢裡?但是虛擬主機(Web Hosting)就是這樣,去年兩百塊給你1GB,今年兩百塊給你2GB。所以做顧客的實在是有福了。


眼前路難料,活得久的是英雄

  不管是個人或小型軟體公司,在這樣艱辛的路上苦戰著,大家都不再盼能成標哥第二了,惟盼對手盡快撐不住倒下,然後刮它一點市場份額。所以不求福貴,只求能活得更久,這成了他們短暫的目標。要不然,活都活不下去了,還談甚麼未來大方向?如果現在就倒下,豈不是有志難伸?

  當然職業不分高下,炒粿條也是個養妻活兒之路。但對於搞了電腦許多年的人來說,做生不如做熟,再頂多兩下子吧,反正幹了那麼多年了!或許柳暗花明又一春,桃花園就在前方,撐得住的就是英雄,能壯士斷腕(轉行)的更是豪傑。而就目前的市場看,有哪行業是輕鬆的呢?大家也都是祇為了三餐溫飽而戰,或許明日網路世界又帶來另一番新機會呢?所謂世事如棋局局新嘛。

  注:以上文字并無要吹捧或鄙視哪個行業或哪個團體及個人,更無意要道人是非,只是就我所觀察國內小型軟體公司的發展情況做個記錄。若你有不同意見,看法或建議,可留下comments。萬分感激。